Repugnant Repunzel (Let Down Your Hair)

Alexandra Barbier on Repugnant Rapunzel (Let Down Your Hair) by Chakaia Booker

A sculpture made of pieces of cut tires. It resembles both braided hair and a flaccid penis.
Chakaia Booker, Repugnant Rapunzel (Let Down Your Hair), 1995, rubber tires and metal. The Studio Museum in Harlem, gift of Friends and Family of Chakaia Booker, 1996.7. © Chakaia Booker. Courtesy American Federation of Arts. Photo Credit: Nelson Tejada.

Hello, my name is Alexandra Barbier and I’m a dance artist and educator living in Salt Lake City, Utah.


I don’t love this piece, at least not immediately. What is it, anyway? A hunched dragon, perched and defeated? Someone’s penis? I skim the other artworks for something... else. But I can’t stop thinking about it. I return to it. It is interesting. But do I like it? Is that even a relevant or appropriate question? I see the title: Repugnant Rapunzel, let down your hair. It’s a pile of tires and bits of metal – twisted, mangled, braided.


Twisted, mangled, braided. Words that I’ve used to describe my own 4c, kinky, coily hair countless times.


Twisted like the wet strands that I separate into smaller sections to wind around each other after washing, conditioning, detangling, oiling, and moisturizing before I go to sleep. When I undo these twists in the morning, my curls will be poppin’, not matted or mangled the way they would be if I simply washed them then rested my head against my pillow. Braided like my hair five days after this process, when the curls have become flatter and less impressive and I give myself a crown of French braids.


I think of Rapunzel’s long, blonde, and luscious hair that looked like the hair of all the White girls I wanted to be in elementary school. Opposite of the go-to looks for Black girls like me – slicked-back buns formed around rolled-up socks; pigtail braids that have shrunken because that’s what curly hair does, secured by ponytail holders with large plastic balls; pressed edges and relaxed tresses that frizz uncontrollably after recess in the humid air of my Louisiana hometown.


I began to cry, remembering the hatred I harbored for my hair until my 20s. Until I moved to New York and saw the afros, puffs, cornrows, fro-hawks, box and crochet braids, locs, and pineapple ponytails donned by confident, beautiful, proud Black women. They inspired me to finally “big chop” my damaged, relaxed hair and go natural. To finally see and learn about the curl pattern that I was born with. To finally love it instead of constantly fight with it and destroy it.


I don’t love this piece, at least not immediately. But I love it now that I realize it reminds me of my journey towards self-acceptance. I love it now that I realize it represents the labor that Black people exert to maintain healthy curls. I love it now that I see it as a rebellion against the categorization of hair as “good” or “bad.” I love it now that I recognize it as a celebration of texture as we fight for legislation to protect natural hairstyles in workplaces and schools. I love it, I love it, I love it. And I hope you do, too.

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Hola, mi nombre es Alexandra Barbier y soy una bailarina y educadora que vive en Salt Lake City, Utah.  

 

No me gusta esta obra, al menos no inmediatamente. ¿Qué es, pues? ¿Un dragón encorvado, encaramado y derrotado? ¿El pene de alguien? Recorro las otras obras en busca de... alguna otra cosa. Pero no puedo dejar de pensar en ella. Vuelvo a ella. Esta obra es interesante. Pero, ¿me gusta? ¿Es eso acaso una pregunta pertinente o adecuada? Veo el título: Repugnant Rapunzel, let down your hair. Se trata de una pila de neumáticos y trozos de metal , retorcidos, aplastados, trenzados.  

 

Retorcidos, aplastados, trenzados. Palabras que he usado para describir innumerables veces mi propio cabello "4c", ondulado, rizado .  

 

Retorcido como las hebras húmedas que separo en secciones más pequeñas para enrollarlas entre sí después de lavar, acondicionar, desenredar, aceitar e hidratar mi cabello antes de acostarme. Cuando deshaga estas trenzas por la mañana, mis rizos quedarán bien definidos, y no estarán despeinados o aplastados, como ocurriría si simplemente los lavara y luego apoyara mi cabeza en la almohada. Trenzado como mi cabello cinco días después de este proceso, cuando los rizos se han aplanado y se han vuelto menos impactantes y me hago una corona de trenzas francesas.  

 

Pienso en el pelo largo, rubio y abundante de Rapunzel, que era como el de todas las chicas blancas a las que quería parecerme en la escuela primaria. Todo lo contrario de los peinados que quedan mejor en las niñas negras como yo: rodetes engominados hechos con calcetines enrollados; coletas con trenzas que se han contraído porque eso es lo que ocurre con el pelo rizado, sujetas con elásticos para coletas con grandes bolas de plástico; bordes aplanados y mechones alisados que se encrespan incontrolablemente después del recreo en el aire húmedo de mi ciudad natal de Luisiana.  

 

Empecé a llorar, recordando el odio que sentí por mi pelo hasta los veinte años. Hasta que me mudé a Nueva York y vi los peinados afro, puff, trenzas africanas, fro-hawk, trenzas caribeñas y trenzas de ganchillo, rastasy coletas pineapple que llevaban las mujeres negras seguras, hermosas y orgullosas. Me inspiraron para que finalmente cortara mi cabello dañado, alisado y lo luciera al natural. Para que finalmente viera y aprendiera sobre el patrón de rizos con el que nací. Para que finalmente lo amara en lugar de luchar constantemente con mi cabello y destruirlo.  

 

No me gusta esta obra, al menos no inmediatamente. Pero me encanta ahora que me doy cuenta de que me recuerda mi viaje hacia la autoaceptación. Me encanta ahora que me doy cuenta de que representa el trabajo que le cuesta a los negros mantener sus rizos saludables. Me encanta ahora que la veo como una rebelión contra la categorización del cabello como “bueno” o “malo”. Me encanta ahora que la reconozco como una celebración de la textura mientras luchamos por la legislación para proteger el uso por parte de los negros del cabello no alisado en los lugares de trabajo y las escuelas. Me encanta, me encanta, me encanta. Y espero que a ustedes también les guste. 

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Portrait of Alexandra Barbier from shoulder up she wears a black camisole and has bright teal blue medium length natural hair, the background is out of focus trees

Alexandra Barbier, Dance Artist and Educator, Salt Lake City


I am a dance artist full of questions and quirk who lives to evade the mundane. Curiosity, play, risk-taking, and spontaneity drive my daily life and artistic endeavors. I hold a B.A. in French with a minor in Women’s and Gender Studies, and an M.F.A. in Modern Dance. With this combination of degrees, I’ve developed a strong interest in linking Gender Studies, Critical Race Theory and Dance Studies, as well as a tendency to question and challenge the status quo. Come play with me at www.abarbier.com!

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